Qué es Helium

Helium, la red inalámbrica que funciona con criptomonedas y donde recientemente ha invertido Telefónica, anunció hace unos días el lanzamiento de una red 5G descentralizada con economía propia, gracias al token Mobile. Helium empezó como un proyecto público y de código abierto para incentivar la creación de redes inalámbricas descentralizadas para dispositivos IoT. El proyecto Helium fue lanzado en 2019 con la misión de crear una red pública, global y distribuida de hotspots o puntos de conexión inalámbricos para dispositivos IoT habilitados por LoRaWAN (tecnología de comunicación inalámbrica de bajo consumo). Los titulares de los hotspots reciben tokens HNT por ejecutar nodos y proporcionar acceso a la red. HNT es la criptomoneda nativa de la blockchain Helium. En la actualidad, Helium Network cuenta con 957.907 hotspots (puntos de conexión) repartidos por 73.000 ciudades en su red de internet de las cosas.

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Qué es Helium, donde ha invertido Telefónica

Para poner en marcha la red 5G descentralizada, Helium se ha asociado con T-Mobile, compañía subsidiaria de Deutsche Telekom. La red se llama Helium Mobile y la compañía la define como el primer criptoportador del mundo. Helium Mobile está diseñada para funcionar en Helium Network. En poco más de un mes, que fue cuando anunció su expansión a 5G, las personas agregaron más de 4.500 puntos de acceso 5G en más de 1.000 ciudades de EEUU. La compañía indica que este éxito amplifica la manera en que los incentivos criptográficos están cambiando el modelo de implementación tradicional de infraestructura de red.

Con el modelo económico de Helium Network, se incentiva a las personas a ayudar a construir una red ubicua en días y semanas, no en años o décadas, explica la empresa. Las personas eliminan los costos de capital y la burocracia asociada, estableciendo una propiedad parcial de la red, junto con la obtención de tokens Mobile. «Al empoderar a las personas en este nuevo modelo, la conectividad inalámbrica 5G es posible en todos los vecindarios, ciudades y estados, incluidas las áreas más rurales de Estados Unidos».

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Sin operador de red

La forma antigua de construir nueva infraestructura, explica Helium, requiere un operador de red que pueda permitirse pagar miles de millones de dólares para implementar equipos suficientes para cubrir un vasto continente. Incluso con estos recursos, podría llevar décadas lograrlo debido a la burocracia. Helium Mobile será un servicio de operador móvil virtual (OMV) y aprovechará tanto las redes de T-Mobile como de Helium para los clientes de Estados Unidos. El lanzamiento del servicio está previsto para el primer trimestre de 2023 y se basará tanto en la red 5G nacional de T-Mobile como en los nodos 5G operados por usuarios de Helium.

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Redes descentralizadas para dispositivos IoT

Respecto a su primer modelo de negocio, la construcción de redes inalámbricas descentralizadas para dispositivos IoT, es importante destacar que la construcción de redes mesh para crear conexiones WiFi comunitarias no es nada nuevo. Sin embargo,  el principal problema de su despliegue era el alto coste que conllevan los equipos: compra del hardware, la factura eléctrica y el ancho de banda consumido. Esto ha hecho que muchos proyectos no hayan tenido el éxito debido.

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¿Pero si pudiéramos crear una red de incentivos descentralizados para desplegar estas redes? Eso es lo que hace Helium. Construir redes LoRaWAN donde los nodos de conexiones WiFi comienzan a brillar en el espectro electromagnético, a la vez que los dueños de esos nodos inician un proceso de minería muy interesante, que les permite monetizar todo ese esfuerzo. ¿El resultado? La generación de una enorme red de nodos que permiten la conexión a Internet o a redes comunitarias con sus propios servicios remotos.

Qué es LoRaWAN

Para entender el funcionamiento de Helium, debemos saber antes qué es LoRaWAN. Se trata de un protocolo de red del tipo LPWA (área amplia y baja potencia) diseñado para conectar de forma inalámbrica dispositivos de IoT (Internet de las cosas) a Internet. La intención de estos dispositivos es crear grandes redes autónomas con servicios conectados, económica de desplegar y capaz de ofrecer a sus usuarios una conexión continua.

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Un dispositivo LoRaWAN como lo que podemos ver conectados a la red Helium Network
Un dispositivo LoRaWAN como lo que podemos ver conectados a la red Helium Network

Proof of Coverage, el modelo de consenso de Helium

Otro punto importante de Helium es el que tiene que ver con el protocolo de consenso de la red, conocido como Proof of Coverage (PoC). El objetivo de este sistema es hacer de Helium una red de éxito incentivando a sus nodos a ofrecer una cobertura fiable y de largo alcance. La idea es desplegar redes de gran alcance (en espacio) para que más dispositivos puedan conectarse y disfrutar del servicio.

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Para lograr esto, Proof of Coverage aprovecha las propiedades únicas e innegables de la radiofrecuencia (RF) para producir pruebas que sean significativas para la red Helium y sus participantes. En concreto, PoC se basa en las siguientes características:

  • La RF tiene una propagación física limitada y, por tanto, una distancia
  • La fuerza de una señal de RF recibida es inversamente proporcional al cuadrado de la distancia desde el transmisor
  • La radiofrecuencia viaja a la velocidad de la luz y no tiene latencia;

PoC Challenge

Utilizando estas propiedades, la blockchain interroga constantemente a los Hotspots mediante un mecanismo conocido como «PoC Challenge». El poder definitivo de la Proof of Coverage reside en el hecho de que los datos generados por las pruebas en curso y almacenados en la blockchain de Helium son la verificación definitiva de la cobertura inalámbrica proporcionada por los hotspots en la Red.

En todo caso, el desafío en este punto, es una unidad discreta de trabajo para la Proof of Coverage. Hasta la fecha, se han emitido y procesado decenas de millones de retos en la cadena de bloques de Helium. Con cada nuevo reto, la cadena de bloques registra más datos sobre la calidad de la red.

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Los retos PoC implican tres roles distintos:

  • Challenger: es un validador que construye y emite el PoC Challenge.
  • Beaconer: es un hotspot del desafío PoC y es responsable de transmitir (o «balizar») paquetes de desafío para ser potencialmente presenciado por hotspots geográficamente próximos.
  • Witness: son hotspots que están geográficamente próximos al Beaconer y que informan de la existencia del paquete de desafío después de su transmisión.

HNT, el token de la red Helium

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Todos los nodos que forman parte de la red Helium tienen la capacidad de ganar token HNT por el trabajo que realizan. El token HNT sirve para promover el trabajo que hace posible que la red Helium mantenga su funcionamiento y seguridad. Por esa razón, todos los participantes dentro de la prestación de servicios de la red pueden ganar estos tokens teniendo en cuenta:

  • Que todos los validadores del grupo de consenso ganarán una recompensa igual.
  • Todos los hotspots que participen en el PoC, incluidos los Challengers y los Witness, ganarán recompensas proporcionales al número de eventos en los que hayan participado del total de eventos por epoch.
  • Todos los hotspots que participen en la Transferencia de Datos de Red ganarán recompensas proporcionales a su parte de la transferencia total de datos en cada epoch de la red.
  • Los hotspots pueden ganar uno o más tipos de recompensas durante cualquier epoch dentro de la red.
  • Los tipos de recompensa PoC Challenger y Witness se distribuyen en la epoch que incluye el recibo PoC correspondiente.
  • Un hotspot puede ganar más de una recompensa Challenger y Witness por epoch.
Helium Network y su token HNT
Helium Network y su token HNT

Ganar dinero

Todos los participantes pueden ganar más o menos recompensas por su trabajo por el simple hecho de mantener encendidos sus hotspots. Aquí no hay minería tipo PoW (con gran consumo energético) no hay un stake inalcanzable y tampoco demasiadas  complejidades: para empezar a ganar tokens HNT solo hay que instalar un nodo Helium.

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Algunos puntos interesante de este token es que se trata de un token nativo que funciona sobre una red blockchain muy rápida y económica. Igualmente, sigue una política de emisión deflacionaria, con una emisión máxima de 223.000.000 HNT. Esto, junto a la enorme utilidad económica y tangible en el mundo, gracias a su prestación de servicios, el token HNT tiene buena valoración en los mercados. Al cierre de esta edición cotiza a 4,92 dólares.

El futuro de la red

La utilidad y potencial de Helium es lo que ha hecho evolucionar el proyecto. Helium cerró el pasado mes de marzo una ronda de financiación de serie D de 200 millones de dólares, liderada por Tiger Global y el fondo de criptomonedas a16z de Andreessen Horowitz. La ronda también contó con la participación de Deutsche Telekom, a través de Telekom Innovation Pool (TIP). Con la nueva inversión, Helium se transformó en Nova Labs, una marca que será la cara visible del proyecto a nivel empresarial, mientras que Helium sigue siendo el nombre de la red y su moneda. Igualmente, tras una votación en la comunidad, Helium se mudará de su propia blockchain a Solana.

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Por José Maldonado

Activista y bloguero de tecnología, software libre y blockchain. Liberal y pro-anarquista.

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